I prezzi alle stelle dei materiali grezzi costringono i produttori a essere innovativi

L’industria manifatturiera sta finalmente mostrando dei segni di vita e crescendo a un ritmo che non si registrava dal 2004. Secondo l’Institute for Supply Management (ISM), l’indicatore di produzione è aumentato fino al 61,4% a febbraio, rispetto al 60,8% del mese precedente, per un totale di 19 mesi consecutivi di crescita. Non è un’ottima notizia? Sì e no.

Sebbene complessivamente le statistiche siano promettenti, l’incremento dei prezzi del petrolio e dei materiali grezzi rende il quadro un po’ meno roseo. Mentre il prezzo del petrolio continua a salire alle stelle in un periodo prolungato di instabilità politica nel Medio Oriente, anche il prezzo dei materiali grezzi è aumentato considerevolmente. Le economie in espansione in Asia e America Latina stanno generando una maggiore domanda dei materiali grezzi, con un relativo aumento dei prezzi.  A causa dell’impennata dei prezzi, i produttori apportano modifiche per evitare di passare l’incremento al mercato già danneggiato dalla recessione.

Il prezzo record del rame ha costretto i produttori di auto, condizionatori d’aria, frigoriferi commerciali e componenti industriali a scegliere un altro metallo conduttore di elettricità molto più economico: l’alluminio.  Il delta dei due prezzi è sufficiente per giustificare i costi di riattrezzaggio di alcuni processi di produzione e pagare l’alluminio extra necessario per condurre una quantità di elettricità simile. Poiché la domanda dalla Cina e la fornitura vincolata delle miniere hanno fatto aumentare i prezzi del rame, l’alluminio continua a essere il metallo preferito da oltre un decennio. Se questa tendenza continua, l’alluminio potrebbe sostituire una quota del mercato di rame rifinito annuo di 19 milioni di tonnellate metriche pari al 20%, secondo il produttore di alluminio Alcoa Inc. Anche i prezzi di altri metalli di base, essenziali per l’intera industria manifatturiera, stanno aumentando.

Secondo l’ISM, i prezzi dei beni nei settori dei metalli principali stanno salendo a tutti i livelli. I prezzi di alluminio e acciaio sono aumentati per sei mesi di fila e il prezzo del rame per sette. Un grado molto comune di acciaio che fino a qualche tempo fa veniva venduto a $520 alla tonnellata oggi costerebbe $740, per un incremento del 42%. Man mano che l’economia migliora, la domanda di materiali grezzi, ad esempio l’acciaio, aumenta e giustifica i prezzi più alti. Morale: l’inflazione dei prezzi dei materiali grezzi potrebbe causare un rallentamento nell’industria manifatturiera.

Come fanno i produttori a gestire i costi più elevati dei materiali grezzi senza passare tali costi ai clienti sotto forma di prezzi maggiorati? “La sfida consisterà nel compensare l’aumento dei prezzi dei beni tramite una produttività maggiore, volumi in crescita o il ripristino dei prezzi”, afferma Nobert Ore, presidente del sondaggio di produzione di ISM. “Dovete cercare di sfruttare tutte e tre queste leve. Nessuno vuole aumentare i prezzi per i clienti o la domanda ne risentirà”. Complessivamente i produttori sono diventati molto esperti nel ridurre le spese di manodopera incrementando l’efficienza per combattere i prezzi in crescita dei materiali grezzi. Secondo il Ministero del lavoro degli Stati Uniti, la produttività di fabbrica è aumentata del 4% tra il terzo trimestre del 2009 e lo stesso periodo dell’anno scorso e gli incrementi di produttività da un anno all’altro per tutte le società hanno raggiunto il 6,3% nei primi tre mesi del 2010, un valore mai registrato in 48 anni.

Un modo in cui i produttori possono ridurre l’utilizzo dei materiali grezzi è mediante l’ottimizzazione dei progetti con il software per l’analisi degli elementi finiti (FEA). Analizzando i progetti con gli strumenti FEA, i progettisti di prodotti possono “alleggerire” i progetti, rilevando lo spessore del materiale ottimale necessario per ridurre i costi dei materiali, senza compromettere l’integrità strutturale del prodotto. Esistono altre tattiche per gestire le fluttuazioni dei prezzi dei materiali grezzi, ma alcune presentano dei rischi. Alcuni produttori cercano nuovi fornitori che consentano loro di realizzare gli obiettivi di reddito. Spesso ciò comporta l’outsourcing a economie dai costi inferiori. L’unico svantaggio è rappresentato da interruzioni quasi certe nella catena di fornitura.

Un’altra tattica consiste nell’acquisto dei materiali grezzi all’ingrosso, che possono fornire un’ulteriore leva quando si lavora con un fornitore. Un altro modo di gestire gli aumenti dei materiali grezzi consiste nel concentrarsi sulla creazione di relazioni collaborative, solide con tutti i fornitori. Più forte è la relazione, più è probabile concordare un prezzo equo in grado di soddisfare tutti. L’acquisto aggregato di materiali grezzi è un’altra strategia che consente di superare le fluttuazioni dei materiali grezzi. I produttori intelligenti cercano di fissare dei prezzi dei materiali grezzi che proteggano non solo la loro società dalle fluttuazioni, ma anche i fornitori. Lo sviluppo di questi tipi di relazioni per lo sfruttamento del potere di acquisto aggregato consente di salvaguardare l’intera catena di fornitura dalla volatilità e dal boom dei prezzi. Immagine di Snapping Kurtle

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